A Festival of Lessons and Carols voor Kerstmis

Het is kerstavond in Cambridge en voor het eerst klinkt het ‘Festival of nine Lessons and Carols’ in de kapel van ’King’s College. De Eerste Wereldoorlog is zojuist afgelopen. Een van de overlevenden die de draad weer probeert op te pakken is de deken van King’s College, Eric Milner-White. Zijn frontervaringen met soldaten hebben hem ervan overtuigd dat de anglicaanse kerk behoefte heeft aan een toegankelijke liturgie die meer aan de verbeelding overlaat.

Een paar decennia eerder is in Engeland een herwaardering ontstaan voor de Christmas carol. ‘Once in Royal David’s City’ ziet het licht. Op kerstavond 1880 wordt in de kathedraal van Truro in Cornwall voor het eerst een dienst gehouden waarin negen korte bijbellezingen worden afgewisseld met kerstliederen. Een belangrijk nevendoel is het weghouden van de mannelijke bevolking uit de kroeg. In een dergelijke viering wordt het verhaal van de zondeval, de belofte van de Messias en de geboorte van Jezus verteld aan de hand van negen korte lezingen, de lessons, afgewisseld met het zingen van carols, koormuziek. Sinds 1880 vond de viering er jaarlijks plaats, en al snel namen andere kerken de vieringen over.

Na zijn terugkeer uit de Franse loopgraven introduceert Milner-White deze carol service in Cambridge onder de titel ‘Festival of nine lessons and carols’. Tegenwoordig vinden dit soort vieringen niet alleen in Engeland, maar overal ter wereld plaats.

De bekendste versie is nog steeds deze van King’s College in Cambridge. De eerste carol die daar wordt gezongen is altijd  Once in royal David’s City. Naast dit vaste element is er ook jaarlijks een nieuw lied, de zogenaamde commissioned carol die speciaal voor de gelegenheid wordt geschreven. Klik hier om een stukje te zien en luisteren.

Ook in Nederland zijn op veel plaatsen vieringen met Lessons and Carols te vinden, vaak op de derde of vierde zondag van de Advent. Deze zangdiensten groeien in populariteit, en zijn een  aanvulling op de Adventsvieringen. Ze zijn zeker terug te vinden in de lokale kranten.

De Carol Service van King’s College is te beluisteren op BBC World Service, op 24 december om 17.00 uur Nederlandse tijd. Kunt u zo lang niet wachten, dan zijn op YouTube nu al complete diensten te vinden.